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Atari, la consola setentera que revolucionó el mercado

Por 1971 aparecía una marca en el mercado de videojuegos que vendría a darle nuevos aires, a imprimirle una fuerza cómo no se vería en años, a chocar las estructuras dispuestas como si fuera un camión con acoplado lleno de ladrillos.

Así como impulsó hasta la estratósfera al mercado de consolas hogareñas, también fue uno de los motivos de la subsiguiente caída a finales de los 70s y principios de los 80s.

Por supuesto hablamos de Atari.

Atari ha estado en el mercado de videojuegos casi desde el inicio, comenzó un innovador en el campo tanto de las arcadias como del mercado consolero, a casi desaparecer y volver ahora, más de 20 años después, a sacar una nueva consola diseñada y dirigida a todos nosotros, los gamers de siempre.

El Inicio

Como de costumbre, estas historias comienzan con algún entusiasta de los videojuegos, Nolas Bushnell, ingeniero eléctrico graduado de la Universidad de Utah, quien hizo sociedad con Ted Dabney, para crear la compañía Syzygy, sólo con el objetivo de “replicar” el éxito de SpaceWar. En otras palabras, armando un clon con el nombre de Computer Space.

Al tratar de comercializarlo fue sólo a pérdidas, y además no podían registrar Syzygy, porque ya estaba en uso. Allí aparece Atari, referencia a un movimiento del juego Go, el cual fascinaba a Bushnell.

Sin desalentarse con el fiasco de Computer Space, deciden contratar a su primer diseñador, Al Alcorn. El objetivo, construir su versión del Tennis de la consola de mesa Magnavox Oddesy para las arcadias. Daban a luz a Pong, el conocido juego de paletas, que aumentaba su dificultad a medida que se jugaba, cambiando la velocidad de la bola y su ángulo de acuerdo en qué parte de la pala pegara.

El prototipo fue puesto en la taberna de Andy Capp y fue un suceso instantáneo. Fue tal el éxito que dicha recreativa comenzó a presentar fallos por la excesiva cantidad de monedas que le iban metiendo.

Era el momento de ampliar el mercado. El primer paso era construir otro Pong, y otro … Y otro … Y otro …. Y otro ….

El éxito

La fama les pegó como una cachetada, y ya eran reconocidos cuando anunciaron oficialmente el lanzamiento del Pong, el 29 de noviembre de 1972.

Su próximo paso vino de la mano de un contrato con Midway, debían crear un juego de carreras. Nace Space Race, donde dos competidores en simultáneo corrían a través de un campo de asteroides. Batacazo de por medio, Midway los demanda, ya que a ellos le terminan entregando el juego llamado Asteroid y Atari vendió por su parte Space Race, dos copias fieles.

Sin dejarse amedrentar, volvieron con Pong, lanzando en los años sucesivos varias secuelas de este (Pong Doubles, Super Pong, Ultra Pong, Quadrapong, Pin-Pong, y Rebound entre otros).

Y fue entonces cuando se iluminaron con una idea que se escuchaba por lo bajo de las compañías contemporáneas, video juegos en casa. Cuando tuvieron lista la versión hogareña de Pong, se asociaron con Sears para su distribución. Voló de los estantes y fue un éxito inmediato. No tardaron en aparecer otras compañías a vender sus propias versiones de Pong hogareño (inclusive una pequeña empresa japonesa llamada Nintendo), y pronto el mercado se vio sobresaturado de consolas que, en sí, corrían el mismo juego.

Mientras todos sólo veían el Pong, hasta dicha estaba pensando en el futuro, ya tenía unas debajo de la manga.

La consola y los cartuchos

Atari junto a Cyan Engineering estaban diseñando un nuevo tipo de consola hogareña; hasta ese momento todas las consolas Pongs traían una o dos versiones del mismo juegos programadas en el hardware de la consola en lo que se llamaba la unidad lógica pero el sistema que ellos estaban diseñando se basaban en la utilización de una CPU que pudiera correr varios juegos distintos mediante la conexión de la hasta ahora desconocido cartucho (copiando los casetes utilizados por computadoras hogareñas de la época).

Sin embargo, la firma Fairchild Semiconductor, le gana la competencia lanzando al mercado una consola basada en las pautas mismas que Atari estaba utilizando. Una CPU y cartuchos. Atari se empezó a preocupar, no llegaban con los tiempos, no les alcanzaba en la financiación, le estaban robando la idea. Tal fue así la desesperación en la que entró Bushnell que decidió vender Atari a Warner Communications por 28 millones de dólares en 1976, con la promesa de tener el sistema lo más rápido posible.

Bajo el nombre código Stella y la ayuda del diseñador de chips Jay Miner logran darle forma al sistema y lo lanzan al mercado con el nombre Atari VCS (Video Computer System).

La consola se lanzó el 11 de septiembre de 1977, a1 precio de mercado de 199 dólares incluía la consola en sí junto con dos controles, los clásicos de la palanquita con un solo botón rojo. Traía como regalo el juego Combat.

Para finales de ese año habían vendido 250000 unidades. Y aunque nos parezca mucho para 1978 y con apenas 500000 unidades vendidas en total estaban lejos del estimado de 800000 que deberían haber vendido. Warner Communication ya les había puesto el grito en el cielo por lo que estaban considerando bajas ventas.

La expansión del mercado

Bushnell no se quedó quieto, quería expandir el mercado. hasta ese momento los árcades sólo se podían jugar en algunos bares, entonces él sabía que debía hacerles llegar estas máquinas a los niños.

Para esto su idea era armar una pizzería donde además de que los niños pudieran ir a comer pizza pudieran ver animatrónicas cantando y jugar videojuegos. Esto resultó en la famosa cadena de tiendas Chuck E. Cheese’s Pizza Time Theatre.

Mientras esto ocurría, habían empleado de Atari que estaba trabajando en un proyecto que había permanecido oculto para todos. Era el videojuego Adventure creado por Warren Robinett. Adventure fue el primer juego que utilizaba más de una pantalla permitiendo al jugador moverse entre ellas y explorar. Esto llevó a los desarrolladores a pensar fuera de la caja, fuera de una sola vista estática; y llevó al público a pensar que la consola era más que solamente otra copia de Pong.

La Atari 2600

Para 1980 Atari ya vendía dos millones de unidades, sus juegos estrella en ese momento era Space Invaders. También fue el año en que salió una nueva versión de la consola, la Atari 2600.

Entre 1980 y 1992 Atari siguió lanzando versiones de su Atari. Pero cada vez las ventas en las menores aparecieron varios competidores en escena; pero el principal de ellos era Nintendo, que de un momento a otro conquistó el mercado estadounidense.

Atari también se diversificó, y además de su consola para los primeros años de 1980 estaban vendiendo también su versión computadora. No solamente estaba diseñada para que los usuarios pudieran jugar a los mismos juegos que en la consola; sino que cualquiera en su casa podría programar el juego que tenía en mente. Esto llevó a que el mercado se inundara de juegos que hoy se llamarían indies y fue parte de lo que empezó a desestabilizar a la industria

Para la década del 90 Atari ya no estaba en la vanguardia, ya estaba retrasada. Trataron de apostar todo al lanzamiento de la infame Atari Jaguar, el primer sistema 32 bits en la era de los 16 bits. Cuando fue lanzada en 1993 no pudo competir ni con el SEGA Mega Drive ni con la Super Nintendo llevando a la bancarrota a Atari.

Su último intento fue la Atari Lynx coma una excelente consola portátil, que también fue un fracaso.

El renacimiento

Sólo quedó vender la compañía a Infogrames, quienes siguen siendo su dueño y quienes en este momento están lanzando una nueva versión de Atari pensada para revivir los clásicos, jugar y navegar en línea, y revivir una marca que ha marcado a gran parte de la industria. Vuelve la Atari VCS.

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